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【深度】智能音箱的陷阱

来源:界面新闻    作者:      2017/7/19 10:05:44

导语:苹果HomePod的发布让人们再次注意到智能音箱。看上去风口要来了。但对于技术和资金实力都不足的小玩家来说这未必是最好的时代。

图片来源:视觉中国

“在深圳市南山区方圆一公里的范围内,就有超过100家智能音箱制造商。”

最近这句话很出名,但行业内对此看法不一。

背靠着珠三角的深圳,由于有着完善的产业链条,一直是硬件生产基地——同样也包括音箱产业。只要品牌能够在这里找到一席之地,就能很快生根发芽。

至于南山区,则是深圳市的科技中心,这里分布着腾讯、百度、阿里巴巴互联网巨头的办公室;大疆等科技新贵也在这个区域内落地。

“某种程度上讲,南山区就是现在科技产业的一个风向标;这个区域内流行的东西,很大概率会成为下一个热点,”一名智能硬件行业人士告诉界面创业记者。

但有人依然对此存疑。

针对“一公里内100家”这个说法,上述人士认为,水分是存在的。她表示,很多厂家目前还处于观望状态,“它们更想看看现在的浪潮过去后,市场的反应如何,然后再做决定。”

王宇(化名)的工作状态也没有因为热潮出现太大的变化。他正在深圳的一家音箱制造商中担任营销负责人。

“的确,最近关于智能音箱的讨论热度有所提升,”王宇说,“但并没有给我们带来太多切身好处。”

这几个星期来,王宇比之前忙了不少。他说,现在每天找上门来的客户比之前大概多了40%-50%,他们都希望了解公司的产品,同时看看有没有合作的可能;但真正达成合作的少之又少。

主要原因在于,客户的需求和公司的产品之间有着不少出入。在客户的想象和定义里,音箱需要有相当超前的“智能性”。面对这种需求,王宇总是感到无奈。

“我们的技术还没有到那么先进的地步,”他告诉界面创业记者,“所以产品和客户的要求还有距离;往往是聊的多,真正合作的少。”

然而他并不担心这样的状态会让公司在市场竞争中落于下风,“像我们这样的,你说的100家企业里面其实不少——真正有能力做出好产品的公司不多。”

他预计,像这样的“僵局”还会持续一段时间。

巨头闯入

行业热度的提升,很大程度上来源于苹果。

北京时间6月6日凌晨,苹果公司在2017年的WWDC(苹果全球开发者大会)上发布了全新的智能音箱HomePod。“这款产品将要颠覆你们每个人的家庭音乐体验。”在介绍环节,苹果公司CEO库克如是说。

尽管亚马逊在2014年11月就发布了搭载智能助手Alexa的智能音箱——Amazon Echo,并在2016年4月让销量突破300万台;尽管谷歌和微软都已推出了或正在规划智能音箱产品。但它们都没有像苹果公司的HomePod一样这么引人注目。

“即便是亚马逊在几年前就推出了Echo,但消费者对这款产品依旧很陌生;但苹果本身在全球范围的消费者心中,号召力依然强大,所以HomePod才会有这么大的影响力,”刘一青告诉界面创业记者,他在深圳市意先达科技发展有限公司担任总经理,这家公司为音箱产品提供声音系统方案。

HomePod更受消费者关注的原因还在于,苹果将重点放在了音频功能,而非Siri上——这也更贴近大多数用户的日常使用习惯。

无独有偶的是,国内的互联网巨头们也在近期开始布局智能音箱产品。

7月5日,阿里巴巴发布了首款智能音箱“天猫精灵X1”。阿里巴巴的老对手腾讯也不甘落后。在接受科技媒体《The Information》采访时,腾讯公司执行董事刘炽平就透露,目前腾讯正在研发一款智能音箱,并有可能在今年8月发布。

此外,京东、联想等企业都已经在近期或者更早的时候推出了自己的智能音箱产品。拥有相关能力的大公司们已经开始争先恐后地布局。

巨头扎堆的背后,体现的是它们希望争夺智能家居入口的决心。

包括苹果、谷歌在内的公司都已经在之前推出过智能家居单品或者套件,比如Apple Homekit或者谷歌Nest智能温控器等等。然而,迄今为止,智能家居依然未能成为大众家庭的标配。

其中一个原因是,智能家居系统一直缺乏合适的入口。

无论是入墙式的控制面板还是手机上的App,都无法满足用户们的真正需求。而如今,交互方式更简便的智能音箱似乎成为了这些企业们找到的答案。

此外,诸如腾讯、阿里巴巴等国内互联网公司布局智能音箱,还有着另外一个更直接的目的,就是将自己旗下的内容尽可能地变现。

在旗下智能音箱“小雅”的发布会上,喜马拉雅FM联合创始人兼联席CEO余建军给这款产品下了一个定义:全内容AI音箱。他说,小雅是针对喜马拉雅用户需求打造出来的内容型音箱。

“用户买一款智能硬件,实际上看重的是背后的服务和内容。”余建军表示,“内容目前也是智能音箱的高频需求。”

至于阿里巴巴和腾讯,智能音箱也是它们变现手中音乐版权的一个途径。

“智能音箱和智能手机的不同就在于,它有着相对固定的内容来源,内容与产品通常是捆绑的,这是一个决定性的差异。”爱浪智能副总经理赵志扬告诉界面创业记者。这是一家专注智能消费电子产品的公司,其中就包括了智能音箱。

“如果占据了入口,拿着内容的企业就可以确保自己的产品可以找到消费者来买单,这里面有一个变现的逻辑。人工智能和语音交互的生态,在未来会让消费者从对内容的依赖转为对入口的依赖,要卖内容必须抢入口,所以真正的行业推手必定是内容巨头,”赵志扬说。

幸运者

不得不承认的是,HomePod的出现为深圳也注入了一剂兴奋剂。

“苹果有一个原则,它们不做不成熟的产品,因此HomePod的出现其实标志着在苹果的心目中,智能音箱已经相对成熟了;这其实为这一轮的热潮埋下了伏笔,”赵志扬告诉界面创业记者。

“最近公司收到的订单数和出货量都有一定的增加,比如说之前的618大促,我们的销量还不错,”DOSS音箱的销售总监杨翔华说。他估计,在这一波热潮的推动下,下半年的销量还会平稳上升,“预计今年下半年会出50000-80000台左右。”

除了订单数之外,这些公司对于热潮复苏的最深感受还在于,前来咨询合作的企业多了,其中甚至不乏大牌企业。

“最近有3-5家企业正在和我们商谈之中,”杨翔华说,这类公司大多是自有软件程序或网络资源的,大多来自智能家居行业,希望做一个智能音箱来作为智能入口。

赵志扬也表示,最近有不少公司找到爱浪,希望能够与其进行智能音箱方面的合作,而爱浪这边则是选择与内容平台进行合作。爱浪希望的方向是成为家庭娱乐终端与智慧家庭控制入口。

“爱浪智能已经与一些一线互联网公司达成了合作协议,共同推出产品,”赵志扬说,“但实际上,很多智能音箱厂家都来问过我们合作的可能。”

此外,在资本市场,智能音箱行业已经成了被追捧的板块,这一点从爱浪品牌母公司国光电器这一年的股价变动可见一斑。目前,国光电器被列为智能音箱板块龙头股之一。

“现在来看,第一波的风口主要出现在大企业内;等到它们把技术研发完善,逐渐对外开放了,研发的成本也随之下降了,这些小厂家的春天才会到来,到时这就是真正的风口;不过要看这一波的大厂家们是不是能够真正把用户的热情激活,”一名智能音箱品牌的工作人员告诉界面创业记者。

技术方案商们已经开始朝着这个方向去摸索。声智科技创始人陈孝良表示,他的下一步就是联合国内外巨头,帮深圳的厂商提供技术方案,加快产品上市节奏。

“我们马上面向深圳提供更多低成本的开发方案,内容端同时可以支持Alexa或者DureOS等版本,”他说。

热闹的错觉

一些幸运的公司获得了更多订单,但不难发现,在这一轮的热度里,发声最多的基本是有着一定规模的企业。

对于大企业而言,充足的资源和先进的技术能力是它们涉足智能音响行业的基础。至于中小企业,技术能力上的缺乏使得它们立足市场的难度并不算小。

“音箱的基础是声音,要做好声音本来就是有门槛的,”在赵志扬眼中,音效是一款智能音箱产品的基础之一,因为智能音箱首先得是个音箱;一旦音效无法满足基本要求,那么这款产品对于用户的意义也就不复存在。

他估计,上述提到的“一公里内分布了100家”的智能音箱公司中,真正有能力把音效做好的并不多。

另一方面,导致中小企业们难以打开智能音箱市场的原因还在于中外用户在使用习惯方面的不同。

“Echo在美国,最常用的场景包括床头的信息来源以及厨房中控,但在国内,这两个场景都不符合国情,而且可连接的家庭智能设备并没丰富到形成刚需。场景的不自然与中控市场的未成型,就解释了之前国内智能音箱市场不温不火的原因,”赵志扬如此评价。

他说:“无论是Echo出来后的一波,还是HomePod出现后的现在,都称不上是真正的消费端热潮,因为场景还没打磨好;也许有的人喜欢科技产品,会入手这些智能音箱,但这部分销量和海外相比,还是会有很大的差距。”

技术不过关,消费者不买账,这些因素共同导致了目前智能音箱产品在国内市场上的尴尬。

此前,36氪曾经报道过,在深圳的华强北,目前销售智能音响的铺位并不多,原因在于消费者并不买账。近日,界面创业记者也实地探寻了一番,发现一家卖场中一层楼的四五十家铺位内,竟然没有一家销售能够提供语音交互以及识别功能的智能音箱。

“像你说的这种产品,都要有一定的技术,小厂家不会做,大厂家做了也不会放到我们这里卖,”一名店主告诉记者。他说,短时间内不会考虑把这类产品引入到自己的店里。

这种状态已经困扰了形形色色的小厂商一段时间。

王宇所在的公司也遭遇了这个问题。2015年底,他加入了这家已经在音响领域发展了几年的公司。和各种为Echo所鼓动的厂商一样,他们也认为,智能音箱的风口已经到来。

“当时的趋势就是万物互联,感觉发展物联网的时机已经成熟,智能音箱就是切入点,”他如此描述当时管理层的想法。过完年上班后,包括王宇在内的公司管理层一致决定:向智能音箱进发。

技术上的天花板并不那么容易被突破。

“在那个时候的市场上,其实没有很成熟的智能技术方案,语音交互技术也不像现在这么普及;我们就按照当时智能机器人的模式,造了一款所谓的‘智能音箱’出来。”

在王宇看来,那款产品就是他当时心目中的智能音箱,“你跟它说话,它其实也能回应;也能通过蓝牙、WiFi、App等方式来操控,该有的功能都有了。”

“虽然和Echo相差有点远,但当时大家都没有做出很突出的产品,我们就是想抢个先手,”王宇说。

很快,公司就组织生产了上万台这样的智能音箱,并迅速推出市场,刚开始的时候还能够吸引一些购买量;但好景不长,销售量在后续的几个月内急速下跌,“第一个月还能卖出上千台,后来就是几百台,之后慢慢就卖不出去了。”至今为止,公司还剩下了几千台产品放在仓库中,无人问津。

熬,才有希望

这次尝试给王宇的公司带来了极大的损失,但他们并不是最失败的玩家。

“就我所知,有很多公司本来是做平板或者手机的,换个牌子就改做智能音箱;这些公司一个月就卖百来台,根本做不下去,几个月后直接关门了事,”他告诉界面创业记者。

而声智科技的陈孝良也告诉记者,很多中小厂家基本就只是买一套开发板,做一个产品原型试试看,后来可能也就不了了之了,“这些厂家从客观上来看,确实还在比较落后的阶段。”

“在深圳,整合商的比例很大,”赵志扬认为,“这类公司基本上都有着生存的压力,所以什么产品火就会做什么,因此现在不能完全说行业的春天就来了。”

他表示,自己并不能排除这类整合商进入行业,有着“趁热度赚快钱”的心态,“在国内,50%以上的公司都是抱着赚快钱的心态而启动的。”

巨头的入局并没有改变王宇公司面临的境况——出货量没有提升,合作协议也没有变多,但即便如此,这家公司仍不打算更换赛道。

“大公司本身有着自己的前期技术准备,风口一来了就能马上作出反应;我们就只能跟在它们后面,一步一步地走。”王宇说。

“在这一波风口里,主动权并不掌握在小公司的手中,”杨翔华告诉界面创业记者,“在这个过程中,由于智能音箱的技术门槛比较高,目前技术还是集中在大企业的手中;而技术的逐级下沉需要一定的时间。”

他预计,要到两三年之后,小企业们才能享受到大企业技术下沉带来的红利。

在他眼中,大企业的纷纷入局,目前带来的最大好处莫过于对于消费端的教育。

“大公司的产品肯定比较受欢迎;用户用的多了,也能够更加了解智能音箱这类产品,并且提升购买欲望,这是对我们比较有好处的,”他说。

因此,面对这种情况,包括王宇在内的很多智能音箱从业者们都有心理准备。他最近和同行们聊了很多,发现抱着观望心态的人并不在少数。

“我们也会试着和一些大企业们寻求合作的可能,但不会抱有太迫切的心态,”王宇说。

对于他的公司而言,现在继续做一些音箱产品,所得收入也足以维持公司的日常运营;最重要的是能够坚持到机会真正到来的那个时候,同时还要把更多的精力放在产品研发上。

值得王宇期待的是,技术的开放速度正在加速。在今年6月举行的腾讯“云+未来”峰会上,腾讯发布了腾讯云旗下的“小微开放平台”,帮助技术能力更便捷地对接硬件产品。在峰会上,已经有不少智能硬件品牌宣布与腾讯合作,借助小微开放平台接入语音交互能力。

“市场整体还是有希望的,谁能继续熬下去,谁就能看到希望。”

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